¿Qué pasa con los paneles solares cuando ya no sirven?

Residuos de paneles solares

En noviembre de 2016, el Ministerio de Medio Ambiente de Japón advirtió que el país producirá 800.000 toneladas de residuos solares para 2040, y aún no puede manejar esos volúmenes. Ese mismo año, la Agencia Internacional de Energías Renovables estimó que ya había 250.000 toneladas métricas de residuos de paneles solares en todo el mundo y que esa cifra crecería hasta los 78 millones en 2050. “Es una cantidad asombrosa de crecimiento”, dice Mary Hutzler, investigadora del Instituto de Investigación Energética. “Va a ser un problema importante”.

Normalmente, los paneles tienen una garantía de 25 a 30 años y pueden durar incluso más. Pero a medida que la industria solar ha ido creciendo, el mercado se ha inundado de paneles chinos de fabricación barata que pueden estropearse en tan sólo cinco años, según la redactora jefe de Solar Power World, Kelly Pickerel.

Para entender los retos de los residuos solares, es útil comprender cómo se construyen los paneles. Hay diferentes tipos de paneles solares, pero la mayoría contienen aluminio, vidrio, plata y un material elástico llamado acetato de etileno-vinilo. El problema es que también pueden contener materiales más peligrosos, y a veces cancerígenos, como plomo, cromo y cadmio. Los paneles funcionales están sellados con vidrio y son muy seguros. Pero cuando el cristal se rompe o los paneles se dañan, esas sustancias pueden filtrarse.

Problemas comunes de los paneles solares

En realidad, todo lo que hace el ser humano tiene un impacto medioambiental, ya sea la minería, el uso de una central eléctrica de carbón o incluso el turismo. Cuando se trata de política energética y medioambiental, la verdadera pregunta que hay que hacerse no es “¿habrá un impacto?”, sino “¿se pueden minimizar los impactos?” y “¿los beneficios superan los costes?”.

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Como todo tiene un efecto sobre el medio ambiente, es importante que todos comprendan los impactos de todas las fuentes de energía para que podamos tomar las mejores decisiones energéticas posibles. Constantemente hacemos concesiones en nuestras vidas, lo reconozcamos o no.

“Los paneles solares son una fuente de energía renovable cada vez más importante que desempeñará un papel esencial en la lucha contra el cambio climático. También son piezas complejas de tecnología que se convierten en grandes y voluminosas láminas de residuos electrónicos al final de su vida útil, y ahora mismo, la mayor parte del mundo no tiene un plan para lidiar con eso”.

A diferencia de otras formas de generación de electricidad, como las centrales nucleares o las plantas de carbón, no parece haber ninguna previsión sobre cómo tratar los residuos que se generarán cuando los paneles solares y las turbinas eólicas lleguen al final de su corta vida. Recordemos que las centrales nucleares pueden funcionar durante 80 años, al igual que las centrales de carbón con un mantenimiento adecuado, pero incluso las mejores turbinas eólicas y los paneles solares sólo durarán 25 años, creando cantidades asombrosas de productos de desecho.

Dónde van los paneles solares cuando mueren

En los últimos años, el mundo ha ido cambiando su enfoque hacia las energías renovables en un esfuerzo por mitigar los efectos del cambio climático. Los principales componentes de la transición a las energías renovables han sido los paneles solares y las granjas solares. Se ha hablado mucho de la utilidad y el ingenio de estos paneles solares; y los paneles se han presentado como la puerta de salida de la energía convencional. A pesar de que se habla tanto de sus beneficios, es importante analizar por qué no son tan comunes como deberían.

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Los paneles solares, que a veces se denominan paneles fotovoltaicos (FV), son paneles formados por células solares que se utilizan para recoger y convertir la luz solar en electricidad para generar energía. Estas células solares están formadas por semiconductores de silicio que constan de una capa negativa y otra positiva opuestas. Estas capas crean un campo eléctrico y generan electricidad de corriente continua (DC). En las aplicaciones domésticas, los paneles solares pueden alcanzar alrededor de un 20% de eficiencia solar, lo que significa que pueden convertir el 20% de la luz solar que recogen en electricidad utilizable.

Decoloración del panel solar

Hay muchas cosas que mejoran con la edad, como los quesos, las sartenes de hierro fundido, el cuero de alta calidad y los 401K. Sin embargo, no ocurre lo mismo con muchos de los equipos en los que se invierte. Ya sea un coche, un tractor o una maquinaria compleja, la mayoría de las máquinas tienen una vida útil finita.

Aunque es una fantástica inversión a largo plazo para muchas empresas, granjas y hogares, los paneles solares no son diferentes en este sentido. Al decidir si la energía solar es adecuada para ti, es importante que entiendas su ciclo de vida. En este blog, repasaremos cuánto tiempo puede esperar que dure su sistema solar, el efecto del tiempo en sus paneles y lo que puede hacer para sacar el máximo partido a su inversión.

Dependiendo del fabricante, el rendimiento de los paneles solares puede estar garantizado durante 25 a 30 años, pero es muy posible que sus paneles sigan produciendo electricidad durante más tiempo. Los primeros 25 ó 30 años tras la instalación solar se consideran la “vida útil” del sistema, pero los paneles pueden seguir produciendo electricidad durante décadas más. De hecho, el primer panel solar moderno del mundo sigue produciendo electricidad a la edad de 60 años.