¿Qué es lo malo de los paneles solares?

Problemas con los paneles solares

Los paneles solares que brillan bajo el sol son un icono de todo lo que es verde. Pero si bien la generación de electricidad mediante la energía fotovoltaica es, en efecto, mejor para el medio ambiente que la quema de combustibles fósiles, varios incidentes han relacionado la fabricación de estos brillantes símbolos de la virtud medioambiental con un rastro de contaminación química. Y resulta que el tiempo que se tarda en compensar la energía utilizada y los gases de efecto invernadero emitidos en la producción de paneles fotovoltaicos varía sustancialmente según la tecnología y la geografía.

Esas son las malas noticias. La buena noticia es que la industria podría eliminar fácilmente muchos de los efectos secundarios perjudiciales que existen. De hecho, la presión para que lo haga es cada vez mayor, en parte porque, desde 2008, la fabricación de productos fotovoltaicos se ha trasladado de Europa, Japón y Estados Unidos a China, Malasia, Filipinas y Taiwán; en la actualidad, casi la mitad de los productos fotovoltaicos del mundo se fabrican en China. Como resultado, aunque el historial general de la industria es bueno, los países que producen más fotovoltaicos hoy en día suelen hacer el peor trabajo de protección del medio ambiente y de sus trabajadores.

Lo malo de los paneles solares

Una de las mayores ventajas de los paneles solares es que pueden proporcionarle un ahorro sustancial en su factura eléctrica. Muchos estados exigen a las empresas de servicios públicos que ofrezcan medición neta, lo que permite a los propietarios de viviendas compensar sus costes de electricidad con la energía que producen sus paneles solares.

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En muchos estados, añadir paneles solares a su casa puede suponer un ahorro en la factura eléctrica de más de 1.000 dólares al año. Los residentes de California que optan por la energía solar ahorran una media de 99.181 dólares durante la vida útil de su sistema solar.

Una cosa que la mayoría de los propietarios de viviendas saben es que la electricidad es cada vez más cara. El precio de la electricidad ha aumentado de forma constante en los últimos 10 años, con un incremento medio de unos 0,2 dólares al año. El coste de la electricidad seguirá aumentando en el futuro, lo que significa que su factura eléctrica también seguirá subiendo.

Los paneles solares le protegen de estos costes crecientes de la electricidad. Como usted produce su propia energía, no tiene que comprar esa energía tan cara a la compañía eléctrica. Por lo tanto, el aumento de los costes de la electricidad es una preocupación del pasado. De hecho, el aumento de los precios puede ser algo positivo cuando se instala la energía solar.

El futuro de la energía solar

Hace un par de años, Steven Weissman, abogado especializado en energía de la Universidad de California-Berkeley, empezó a buscar paneles solares para su casa. Parecía una solución ecológica fácil. A cambio de un pago inicial cero, el principal proveedor residencial, SolarCity, instalaría paneles en su tejado. La empresa sería la propietaria del equipo y él compraría la energía que produjera por menos de lo que pagaba a su compañía eléctrica. Ahorrar dinero y luchar contra el cambio climático. Parece un buen trato.

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Pero al leer el contrato, Weissman descubrió la letra pequeña que hace posible ese trato: SolarCity también se quedaría con la propiedad de los créditos de energía renovable de su sistema. Es el tipo de detalle en el que el cliente medio de energía solar no se fijaría o no le importaría. Pero para Weissman fue una decepción inesperada.

Para entender su problema, hay que aprender un poco de electricidad. Si tiene paneles solares en su tejado, los electrones que producen fluyen a través de la red eléctrica como el agua, siguiendo un camino de menor resistencia. Mientras zumban, los electrones son imposibles de rastrear y parecen idénticos, ya sea que provengan de paneles solares, de una planta de carbón o de lo que sea. Pero es interesante seguir la pista a las renovables, por lo que los expertos en energía han creado los créditos de energía renovable (REC), un instrumento financiero negociable que corresponde a una determinada cantidad de energía producida por una fuente renovable concreta, como la solar o la eólica.

Por qué los paneles solares son malos para el medio ambiente

A todo el mundo le gusta la energía solar, ¿verdad? Es una energía agradable, limpia y renovable que está disponible prácticamente en cualquier lugar donde brille el sol. Si los paneles no fueran tan caros. Incluso mejor, la energía solar es ahora la forma de electricidad más barata para las empresas, según la Agencia Internacional de la Energía. Pero no todo son manzanas y sol: hay un lado oscuro que quizá no conozcas. La fabricación de paneles solares es un proceso sucio de principio a fin. La extracción de cuarzo para obtener silicio provoca la enfermedad pulmonar de la silicosis, y la producción de células solares utiliza mucha energía, agua y productos químicos tóxicos.

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El otro problema es que las células solares tienen una esperanza de vida guiada de unos 25 años, con una pérdida media de eficiencia del 0,5% al año. Si la sustitución comienza después de 25 años, el tiempo se acaba para todos los paneles que se instalaron durante el boom de principios de la década de 2000. La Agencia Internacional de Energías Renovables (IREA) prevé que para 2050 tendremos 78 millones de toneladas métricas de residuos electrónicos voluminosos. La IREA también cree que para entonces generaremos seis millones de toneladas métricas de nuevos residuos electrónicos solares cada año. Por desgracia, apenas existen medidas para reciclar los paneles solares, al menos en Estados Unidos.